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AMD pesa sobre Nehalem

Hola otra vez. Yo soy Simón Sánchez y hoy te voy a contar sobre AMD pesa sobre Nehalem

El lanzamiento al mercado de Intel de sus chips de servidor Nehalem (Xeon 5500) representa no solo una nueva dirección para la línea de procesadores Xeon de la compañía, sino también una nueva etapa de competencia con su archirrival AMD. Por primera vez, las líneas de productos de la competencia Intel Xeon y AMD Opteron se basarán esencialmente en la misma arquitectura fundamental: un diseño multinúcleo con controladores de memoria en chip y una interconexión de procesador punto a punto.

Aunque AMD ha estado usando este diseño básico en su silicio durante años, con Nehalem, Intel ha mejorado el modelo de muchas maneras. Según los puntos de referencia actuales, la mayoría de los analistas (e incluso AMD) estarían de acuerdo en que los nuevos Nehalems de cuatro núcleos 2P superan a sus homólogos de AMD «Shanghai». (Por ahora, Shanghai todavía gobierna en el espacio 4P y 8P ya que Intel aún tiene que lanzar las partes correspondientes de Nehalem). Los nuevos productos Intel han logrado esto con una implementación de interconexión QuickPath más agresiva, memoria DDR3, una caché L3 más grande y una hyper: capacidad de subprocesos que puede ejecutar dos subprocesos por núcleo simultáneamente.

Hablé con John Fruehe, director global de desarrollo comercial de AMD, para comprender cómo Nehalem desafiará la línea de productos Opteron de AMD y lo que AMD tiene reservado durante los próximos 12 meses. En general, Fruehe dice que su compañía se apega a su plan de juego que se centra en la eficiencia energética, el precio y la estabilidad de la plataforma. Desde su perspectiva, esta estrategia juega directamente con las debilidades de Nehalem y será especialmente importante en un clima económico donde los clientes con problemas de liquidez están buscando formas de reducir los gastos de capital.

En las próximas semanas, AMD planea anunciar algunos Opterons nuevos de mayor rendimiento en la línea de productos HE de bajo consumo (55W). Fruehe dice que también introducirán algunos chips de servidor con una potencia incluso menor que las piezas HE. Todos estos productos están dirigidos a clientes que buscan minimizar su impacto energético, que es prácticamente todo el mundo en la actualidad.

En la segunda mitad de 2009, se espera que AMD lance «Estambul», su versión de seis núcleos de Shanghai. Aparentemente, Estambul compite contra el chip Dunnington de seis núcleos de Intel lanzado el año pasado, pero con el Nehalem liberado, AMD probablemente posicionará su disparador de seis contra el último y mejor de Intel. Estambul también incluirá «HT Assist», una tecnología de filtrado de sondas que mejora el rendimiento de la memoria al optimizar el acceso a la caché. Para las aplicaciones HPC en particular, el rendimiento mejorado de seis núcleos debería mantener a AMD en el juego durante el resto de 2009.

«Pero el producto real que competirá con Nehalem es cuando entremos en la plataforma G34 el próximo año», dice Fruehe. Según él, esa plataforma superará a la competencia Xeon. Los primeros procesadores que aterrizarán en la plataforma G34 serán Sao Paolo de seis núcleos y Magny-Cours de 12 núcleos. Al igual que Nehalem, la plataforma de próxima generación de AMD admitirá la memoria DDR3. Fruehe señaló que el diseño del G34 admite DDR3 de cuatro canales frente a la configuración de tres canales de Nehalem. G34 también incluirá cuatro enlaces HyperTransport 3.0 para ayudar a hacer frente al aumento del tráfico de E / S resultante de múltiples núcleos.

Sobre el papel, el G34 parece competir bien con el diseño del Xeon 5500, pero cuando se lanzó en 2010, es posible que Intel ya haya cambiado a «Westmere», el proceso de contracción de 32 nm de Nehalem. Como AMD está de 6 a 12 meses por detrás de Intel en varios frentes tecnológicos, tendrá problemas para jugar a montar a caballo con su rival más grande. Pero estar en la cuerda floja puede cortar en ambos sentidos, y Fruehe se apresuró a señalar esto.

Por ejemplo, obligar a sus clientes a actualizar el montacargas cada dos años porque cambió los conjuntos de chips puede ser una forma de obtener el mejor rendimiento, pero se convierte en una propuesta costosa para los clientes. Fruehe señaló que AMD se ha centrado mucho más en los precios y la longevidad de la plataforma que su rival. Por ejemplo, el diseño de Socket F introducido en 2006 proporcionó la plataforma para múltiples generaciones de Opteron, desde chips de doble núcleo y de cuatro núcleos hasta el próximo Istanbul de seis núcleos.

Mantener la compatibilidad de la plataforma durante un período de tiempo de varios años significa que los clientes pueden actualizar los sistemas a un costo relativamente bajo conectando nuevos chips y actualizando el BIOS. Poder conectar los últimos Opterons a los servidores existentes ha sido una forma particularmente útil de extender la vida útil de supercomputadoras multimillonarias. Por ejemplo, en julio pasado, TACC reemplazó todos los 15.577 Opteron de cuatro núcleos en su clúster «Ranger» de medio petaflop con un procesador un poco más rápido, agregando efectivamente 75.4 teraflops al índice de rendimiento máximo del sistema.

“Está bastante claro que hay mucha innovación que puede ocurrir dentro de una plataforma sin tener que cambiar todo”, dice Fruehe. «No creemos en el argumento de que tienes que destrozar todo o empujar a tus clientes a muchos problemas solo para obtener una ventaja sobre tu competidor».

Fruehe también cree que la apuesta inicial de Intel por la memoria DDR3 funcionará en su contra. Desde su punto de vista, aunque DDR3 ofrece mayores capacidades en cuanto a memoria total direccionable, el hardware cuesta más, consume más energía y tiene mayor latencia que DDR2. Fruehe cree que Intel calculó mal dónde estaría la industria DRAM en 2009 con respecto a DDR3, principalmente debido a las consecuencias imprevistas de la recesión económica en los principales fabricantes de memoria taiwaneses.

«[Intel] ponen su dinero en rojo y la rueda de la ruleta se vuelve negra «, dice Fruehe. Según él, las deficiencias de DDR3 deberían abordarse durante el próximo año a medida que el mercado madure. Fruehe admite que la memoria DDR3 «fantástico», pero no hasta 2010, cuando, casualmente, AMD se lanza a la tecnología.

Por supuesto, los principales cambios arquitectónicos implementados en Nehalem no dejaron a Intel mucho espacio para la compatibilidad con versiones anteriores. Pero el hecho de que ahora tenga que vender esos chips con un viento en contra económico hará que la transición sea más difícil. Por supuesto, los clientes deberán equilibrar el rendimiento o las ganancias de eficiencia energética con el costo del nuevo equipo basado en Nehalem.

“Ayer hicimos algunos cálculos en uno de los sitios web de OEM y la configuración Nehalem de menor precio es más alta que la configuración Shanghai más cara”, señala Fruehe. “Por tanto, obviamente hay un recargo que el cliente tendrá que pagar. Algunos de estos provienen de la memoria DDR3 y otros son solo una prima en la propia plataforma «.

Él estima que los clientes que compren Nehalems este año pagarán un 50% más o más que los sistemas configurados de manera similar. El gigante del marketing de Intel puede ser más que suficiente para superar cualquier impacto, especialmente si puede justificar una recuperación a corto plazo de los nuevos equipos. Por ahora, AMD parece feliz de hacer su gran cambio de plataforma el próximo año y espera que 2010 traiga un retorno a la prosperidad de TI.

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