CEI: transformar datos en conocimientos

Hola de nuevo. Yo soy Simón Sánchez y esta vez hablaremos sobre CEI: transformar datos en conocimientos

Han pasado más de 20 años desde que se publicó «Visualization in Scientific Computing» (McCormick, et al.). Ese informe de la NSF definió el campo de la visualización científica y dio inicio a dos décadas de trabajo en ciencias computacionales y gráficos por computadora. En su encarnación original estrictamente gráfica, la visualización científica reunió las ciencias cognitivas y del comportamiento, las artes visuales, el diseño de interfaces humanas y la informática avanzada para crear una experiencia visual que permitió al espectador desarrollar conocimientos y comprensión a partir de los datos. áspero.

A lo largo de los años, los conjuntos de datos se han vuelto más grandes, los recursos computacionales se han vuelto más baratos y más potentes, y las visualizaciones se han vuelto más densas. Hemos ganado la capacidad de abrumar el sistema visual humano al mostrar más información de la que podríamos consumir al mismo tiempo. Esto amplió la estricta definición visual de visualización científica para incluir una constelación de técnicas de análisis no gráfico. Y los investigadores han dedicado un gran esfuerzo a intentar crear una experiencia visual aún más rica en pantallas estereoscópicas y entornos gráficos envolventes, con el objetivo de transmitir aún más datos a la experiencia.

Pero independientemente del enfoque específico, el objetivo es el mismo: transformar datos sin procesar en información, descubrimientos y decisiones. En la actualidad, casi todos los programas informáticos importantes del país proporcionan financiación para herramientas de visualización y experiencia a decenas de miles de usuarios de HPC.

CEI es una de las pocas empresas comerciales que se centra únicamente en la creación de herramientas de software enriquecidas que permiten el análisis de datos técnicos. Ahora, una empresa privada de unas 18 personas con sede en Apex, Carolina del Norte (cerca de la capital de Raleigh), CEI se separó de Cray Research en 1994 para centrarse en el software de visualización que ahora es su razón de ser: una aplicación llamado EnSight. Catorce años después de la escisión, la empresa conserva la orientación altamente técnica con la que comenzó como parte de Cray Research. Darin McKinnis, vicepresidente de ventas y marketing de CEI, caracteriza a su equipo de ventas de ingenieros CFD y FEA experimentados con una honestidad refrescante y una dosis de modestia: «No somos muy buenos vendedores, pero estamos bien ingenieros».

McKinnis dice que la conexión de CEI con las disciplinas técnicas de sus usuarios mantiene a la compañía fuertemente enfocada en sus clientes y los usos que le dan a EnSight como parte de su trabajo diario. Los usuarios de Computational Fluid Dynamics HPC son la base de usuarios más grande de EnSight y hay un grupo significativo y creciente de usuarios de FEA. También hay algunos usos de nicho, como los usuarios que aprovechan las capacidades de representación estereoscópica y multipantalla de EnSight en entornos inmersivos y los usuarios de imágenes médicas. Aunque CEI es una empresa norteamericana con oficinas de ventas en Raleigh, Detroit y Houston, EnSight se vende internacionalmente a través de distribuidores del Reino Unido a China, Sudáfrica y Brasil.

Aunque a primera vista el campo del software de visualización parece tener un panorama competitivo bastante pobre, la competencia es en realidad variada y vigorosa. CEI aborda las amenazas típicas del software de código abierto (ParaView, OpenDX, Vis5D y otros) y los paquetes comerciales (Tecplot, FieldView, Patran y otros) que enfrentan todas las empresas de software en estos días. Pero también enfrentan las amenazas de un solo competidor: software de posprocesamiento incluido con muchas de las herramientas de análisis de negocios más populares (ANSYS, MSC Nastran, Abaqus y otras). Convencer a los clientes para que compren software adicional que, al menos en papel, realiza la misma función que el software que ya han comprado puede resultar difícil de vender. Según McKinnis, la mejora continua del valor del producto frente a esta vasta competencia mantiene a la empresa fuerte y al producto fresco.

Los mayores avances en software generalmente vienen en números de versiones enteras, y el equipo de CEI está trabajando arduamente en EnSight 9, que está programado para su disponibilidad general en noviembre de este año. EnSight 9 implementa nuevas características y cambios en la arquitectura de software subyacente que la compañía espera posicionará el software de manera efectiva para el futuro, al tiempo que aborda las necesidades de los usuarios de hoy.

Gran parte de los cambios con la versión 9 están «bajo el capó»: gran parte del software se está refactorizando para admitir una revisión importante de la interfaz de usuario en una próxima revisión, abordando una preocupación que he escuchado de algunos en el Comunidad de usuarios de EnSight que la GUI se está volviendo un poco larga. CEI también se está adaptando a la creciente cantidad de paralelismo que los clientes de EnSight tienen disponible en el escritorio también, con subprocesos mejorados para admitir procesadores multinúcleo y una nueva capa que agrega compatibilidad con MPI para análisis en sistemas distribuidos. La adición de MPI se retrasó hace mucho tiempo y aleja a EnSight de un enfoque obsoleto basado en sockets para la ejecución distribuida.

EnSight 9 también incluirá soporte para Windows HPC Server 2008, una plataforma que goza de un creciente interés por parte de los clientes de CEI. Curiosamente, Microsoft se está asociando con CEI en este esfuerzo, donando no solo equipos y software, sino también experiencia técnica. Otros cambios incluyen lo que McKinnis dice es un uso «mucho mayor» de Python tanto dentro de la aplicación como en el entorno de comandos por lotes, y cambios para mejorar la usabilidad del producto.

Otra característica que se amplió en la versión 9 se introdujo en la versión 8: el modo Chameleon. Esta función permite a los usuarios y desarrolladores agregar una máscara personalizada a EnSight. Cuando escucho «interfaz personalizable», lo primero que pienso es el skinning completamente gratuito de navegadores y reproductores MP3 para agregar un grito visual a mi banda favorita o serie Star Trek (TNG, por cierto). El desollado EnSight tiene un propósito serio, aunque supongo que podría agregar el aspecto LCARS si lo desea.

El modo Chameleon de EnSight le permite simplificar o enfocar la interfaz para soportar mejor el subconjunto de funcionalidad que un grupo particular de usuarios necesita para realizar una determinada tarea. Los usuarios que solo necesitan el 10 por ciento de la funcionalidad de EnSight para hacer su trabajo ahora pueden «ocultar» el 90 por ciento de extraños, lo que les permite concentrarse más en su flujo de trabajo específico.

El modo camaleón también tiene importantes implicaciones comerciales futuras para CEI. Como se mencionó anteriormente, una fuerza competitiva clave que CEI debe administrar viene en forma de software de posprocesamiento incluido con paquetes de análisis populares. Las empresas que consideran la funcionalidad de visualización fuera de sus competencias básicas, pero que siguen siendo una parte necesaria del valor que ofrecen a sus usuarios, ahora tienen la capacidad de descargar su solución a medida y proporcionar una versión skin de EnSight que parece y actúa como su propia solución, subcontratando eficazmente el área no esencial de su negocio sin interrumpir el flujo de trabajo de los usuarios. En mayo del año pasado, MSC Software Corp. anunció que está llevando este enfoque un paso más allá y está incorporando efectivamente APEX, el nombre CEI para la tecnología bajo el capó de EnSight, en su próxima línea de productos SimXpert.

De cara al futuro, McKinnis se mostró optimista pero práctico sobre la posible integración de las plataformas web y móviles en el modelo de implementación de EnSight. La compañía no está hablando de ninguna oferta definida en estas áreas, pero las está explorando activamente y vigilando lo que está haciendo el gigante web Google a medida que expande su imperio para incluir herramientas de análisis alojadas con el lanzamiento de API de visualización de Google.

Sin embargo, CEI está tomando una página del libro de jugadas de la Web 2.0, con planes en proceso para hacer que los interiores de EnSight, en palabras de McKinnis, sean «totalmente abiertos». Aunque el paquete ahora ofrece cierto acceso a las estructuras de datos internas, la cobertura de la API está lejos de ser completa. Por ejemplo, hoy puede escribir un exportador PLY para EnSight e incluir las coordenadas y la conectividad de puntos en una isosuperficie, pero no puede obtener los colores normales o de vértice. La refactorización del código que sustenta gran parte del trabajo en curso en la versión 9 admitirá una interfaz ampliada para los componentes internos de la aplicación, lo que permitirá a los desarrolladores y usuarios un acceso mucho más profundo a los objetos que crean con el software.

McKinnis ha tenido algunos comentarios interesantes sobre el impacto de las tarjetas gráficas cada vez más potentes de AMD y NVIDIA en sus esfuerzos. EnSight está disponible en varias versiones: EnSight DR para renderizado basado en clústeres; EnSight Gold para software de colaboración, realidad virtual y procesamiento paralelo; el estándar EnSight; y EnSight Lite. McKinnis señaló que las nuevas tarjetas gráficas con una memoria significativamente más grande están abriendo un espacio problemático para los clientes y esencialmente eliminando la necesidad de su producto DR únicamente para grandes conjuntos de datos. “Es posible que los clientes aún necesiten DR para administrar pantallas en paralelo o para renderizado remoto”, señala McKinnis, “pero el hardware ha avanzado hasta el punto en que muchas necesidades de los clientes pueden satisfacerse en grandes conjuntos de datos sin él. «

CEI comprende claramente lo que los usuarios necesitan de su producto y comprende lo importante que es actualizar continuamente esa comprensión. El próximo evento para usuarios de CEIViz en septiembre, donde debutará la versión beta de EnSight 9, brindará a los desarrolladores y arquitectos de CEI tres días de interacciones cercanas para ayudarlos a dar forma al futuro de su línea de productos. Al posicionarse cerca de sus clientes y mantener un fuerte enfoque en el trabajo que sus usuarios deben realizar incluso después de 14 años de actividad, CEI pudo haber encontrado la receta para mantenerse al día con un mercado insidioso.

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