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SiCortex encuentra un final prematuro

Hola, ¿qué tal colega?. En el teclado Simón Sánchez y esta vez te voy a hablar sobre SiCortex encuentra un final prematuro

Como informamos ayer, las cinco firmas de capital de riesgo que respaldaban al proveedor de clústeres de Linux SiCortex retiraron su financiamiento, lo que obligó a la compañía con sede en Massachusetts a cerrar sus operaciones. Mientras la empresa se prepara para vender sus activos, se dice que solo quedan unos pocos empleados. A menos que llegue un comprador que esté dispuesto a hacerse cargo del negocio más o menos intacto, el soporte para docenas de sistemas SiCortex actualmente implementados en los sitios de los usuarios terminará abruptamente.

Hasta la fecha, la compañía tenía 37 clientes listados en su sitio web, incluidos nombres importantes como Argonne National Lab, MIT, NASA, Karlsruhe Institute of Technology, Chevron y General Electric. Más de 20 universidades también han comprado equipos SiCortex. Sin duda, algunos de estos clientes podrán migrar sus aplicaciones de HPC a la capacidad disponible mientras eliminan gradualmente sus máquinas SiCortex huérfanas. Para otros, sin embargo, la transición será muy dolorosa.

Hablé con un cliente universitario que había comprado un clúster SiCortex de rango medio, donde representa la última plataforma HPC del instituto. El administrador del sistema, que solicitó permanecer en el anonimato, se preguntó qué harían sin el apoyo del proveedor. «Esto realmente nos pone en una situación difícil», me dijo.

Según él, la universidad desembolsó alrededor de $ 150,000 para el clúster SiCortex, la mayor inversión jamás realizada en este laboratorio en particular. Planearon que el sistema fuera su plataforma HPC del futuro, donde aumentaría los antiguos clústeres basados ​​en x86 del laboratorio. Se eligió SiCortex debido a las limitaciones de espacio y energía en el centro de datos y porque los investigadores universitarios estaban trabajando en modelos computacionales que se adaptaban extremadamente bien a las arquitecturas de alto núcleo. En comparación con los clústeres x86 convencionales, los sistemas SiCortex utilizan una mayor cantidad de núcleos MIPS menos potentes para ofrecer algunas de las mejores métricas de rendimiento por vatio de la industria.

El diseño de SiCortex obtuvo muchos elogios de la crítica, pero según la fuente del administrador de mi sistema, no estaba exactamente bien con el hardware de la empresa. Dijo que si bien el soporte y el servicio de SiCortex ha sido «excepcional», las propias máquinas han tenido sus propios problemas. El primer sistema adquirido por la universidad, el SC648, no estuvo a la altura del rendimiento anunciado. La empresa terminó reemplazando el sistema con la máquina SC1458 más potente. Sin embargo, este sistema también fue un problema. Según el administrador del sistema, durante los 16-18 meses que el sistema estuvo funcionando, no ha pasado cuatro meses consecutivos sin algún tipo de falla de hardware.

Actualmente, dos de los 235 nodos de cálculo del sistema están inactivos. Si bien probablemente no sea una tasa de fallas extravagante considerando el tamaño del clúster, sin el soporte del proveedor, la vida útil de dicha máquina se acortará significativamente. El temor real es que pueda ocurrir una falla crítica en cualquier momento, dejando el sistema totalmente inútil.

Una consecuencia desafortunada de la desaparición de SiCortex es que, al menos por un tiempo, no habrá una plataforma HPC de alto núcleo en el rango de precios de un clúster de tamaño mediano y con la eficiencia de rendimiento de un IBM Blue Gene. . A veces, en la primera mitad de 2010, debería poder obtener un servidor Nehalem-EX de 8 sockets y 8 núcleos que admita 128 subprocesos. Una docena de estos servidores proporcionarían más de 1.500 subprocesos, aproximadamente el equivalente a una máquina SiCortex de 1.458 núcleos, al menos en términos de subprocesos. Pero es probable que el precio y el consumo de energía (sin mencionar el rendimiento) de un grupo Nehalem de este tamaño sea mucho más alto que el del sistema SiCortex equivalente.

La tragedia más grande es que la empresa parecía destinada al éxito comercial. Según mi última conversación con la empresa en abril, el negocio había logrado un crecimiento récord en el primer trimestre y había obtenido una gran cartera de clientes durante el resto de 2009. SiCortex ya estaba presentando sus sistemas de próxima generación más potentes (más núcleos y procesadores). Si los capitalistas de riesgo no se inmutaron, es posible que la compañía haya comenzado a obtener ganancias este año o el próximo, a pesar de la recesión económica.

Como resultado de la desaparición de SiCortex, es probable que los usuarios de HPC se vuelvan aún más conservadores en su elección de proveedores de clústeres. Si ellos pueden. Para la universidad en esta historia, no hay respuestas fáciles ya que es posible que no haya fondos para reemplazar el sistema SC1458 en el corto plazo. Incluso si lo fueran, los investigadores se estaban acostumbrando a ejecutar sus aplicaciones en una máquina con una gran cantidad de núcleos. «Descubriremos algo», dijo el administrador del sistema. «Pero mientras tanto, mis científicos se están volviendo locos».

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[ UPDATE:  For a couple of great perspectives from former employees at SiCortex, check out Matt Reilly’s blog here and Jeff Darcy’s comments on his Web site.]

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